Lo Básico: Preguntas y Respuestas sobre el Medio Ambiente

1. ¿Por qué usamos productos desechables?

Los productos desechables para el servicio alimenticio fueron desarrollados inicialmente para mejorar la salud pública incrementando las prácticas sanitarias en la industria del servicio alimenticio. Estos productos minimizan la exposición a bacterias y otros patógenos que se transmiten por los alimentos. Un estudio concluyó tempranamente en el debate sobre los desechos sólidos que “mientras que estos datos no prueban que el uso de productos desechables previene enfermedades transmitidas por los alimentos, el hecho que los productos reutilizables tengan estadísticamente un alto nivel de contaminación microbiana mayor que los productos desechables, favorece a la presunción que la vajilla de un sólo uso ofrece una medida de protección la cual se perdería si las consideraciones para desechos sólidos las excluyeran de ser utilizadas.” (Felix, Charles W., Chet Parrow y Tanya Parrow, "Utensil Sanitation: A Microbiological Study of Disposables and Reusables." Journal of Environmental Health Septiembre-Octubre 1990: 15.)

Comida sobre Ruedas

Los clientes de restaurantes de comidas rápidas, casas con niños pequeños, hospitales preocupados por la transmisión de enfermedades por medio de los alimentos, y cafeterías de colegios y otros restaurantes que no pueden abastecer una multitud de usuarios para el almuerzo o cena con productos reutilizables solamente, dan fe de la necesidad de una alternativa a la vajilla permanente. Adicione a esta consideración la energía, agua y detergentes utilizados para lavar vajilla permanente, y parece obvio el que los productos desechables tengan su lugar en la vida moderna. Muchas organizaciones, tales como Comida sobre Ruedas (Meals on Wheels), confían en la conveniencia, propiedades de capacidad aislante y alto nivel de sanidad que pueden proveer los empaques hechos de poliestireno para alimentos en proporcionar alimentos saludables para sus clientes.

Una historia en Plastic News (Noticias de Plásticos) menciona que “Las estadísticas muestran que los sustitutos a las comidas hechas en casa [comida para llevar de supermercados, panaderías y restaurantes] crecieron rápidamente en los 90s. … la gente encuentra que tiene menos tiempo para hacer más cosas. El crecimiento en el segmento es un incremento en el número de familias con dos ingresos y padres solteros, quienes ven la comida rápida y para llevar como un sustituto conveniente a las tareas de comprar y cocinar cuales consumen tiempo”. ("Foodservice on Merger Diet." Plastics News 16 de febrero de 1998: 1.)

2. ¿Cuál es la realidad acerca de los productos de poliestireno expandible y nuestra sociedad “malgastadora”?

¡“Sociedad-malgastadora” es un término acuñado por la revista Life (Vida)…en 1955! Los productos de poliestireno expandible han acumulado reputación negativa en los comienzos de los noventa, haciéndose acreedores a epítetos acerca de “nuestra sociedad malgastadora”. De hecho, los americanos generan menos desperdicio de empaque por persona ahora que hace dos décadas atrás. La sociedad no es más malgastadora, simplemente tenemos más gente, por lo tanto, más desperdicios. Irónicamente, esta población creciente, así como el creciente ritmo de vida, hace que los envases de un sólo uso en la actualidad, no sólo sean convenientes, sino necesarios.

El dilema, por supuesto, está en el escoger un envase desechable que minimice los daños al medio ambiente. En este contexto, mucho se ha hecho en la elección entre papel recubierto y poliestireno expandible. Debido a que el papel es hecho “de árboles”, la gente asume que los vasos de papel deben ser reciclables y que están siendo reciclados, y que los vasos plásticos de poliestireno no pueden ni son reciclados. Esta suposición no es necesariamente precisa. Los vasos de papel están recubiertos con plástico a fin de poder contener bebidas y otros líquidos, y son raramente, reciclados o incluidos en un proceso de compostaje. Usualmente, estos van a parar a los rellenos sanitarios. Y debido a que pocos artículos se degradan en los rellenos sanitarios modernos, incluso los productos de papel permanecen enterrados ahí por décadas.

3. ¿Por qué escoger productos de poliestireno expandible en lugar de papel?

Una de las ventajas más obvias que los vasos de poliestireno expandible tienen sobre los vasos de papel recubiertos de plástico, es que los productos de poliestireno expandible aíslan mejor que el papel. Los usuarios de vasos de papel, frecuentemente, usan dos vasos a la vez para bebidas calientes para proteger sus manos, o envuelven capas y capas de servilletas de papel alrededor del vaso. Esta práctica de “doble vaso” hace que un vaso de papel recubierto de plástico de polietileno (PE) de peso promedio resulte en un uso de energía de casi el doble y en desechos sólidos por volumen de más de 5 veces de desecho sólido por peso, y de casi dos veces más en emisiones de gases de efecto invernadero, que un vaso de poliestireno expandible de un sólo uso de peso promedio. (Franklin Associates, Ltd., Final Peer-Reviewed Report:Life Cycle Inventory of Polystyrene Foam, Bleached Paperboard, and Corrugated Paper Foodservice Products(Preparado por Polystyrene Packaging Council, Marzo 2006), págs. 2-7, 2-23, 2-43, 2-60). Y debido a que los vasos de poliestireno expandible cumplen la misión de usar menos material por peso, este hecho puede hacer una gran diferencia en el costo de recursos necesarios para transportar los empaques.

Los análisis del ciclo de vida sugieren que los productos de poliestireno expandible tienen muchas otras ventajas sobre los productos desechables de papel. Por ejemplo, el Profesor Martin Hocking, un profesor asociado de química en la Universidad de Victoria en British Columbia, ha realizado un estudio de productos desechables de poliestireno expandible y de papel. Los hallazgos de este estudio fueron resumidos sucintamente en el artículo delWall Street Journal en 1991: “El análisis (de Hocking) encuentra que el impacto al medio ambiente por parte de los químicos y energía utilizados para la producción de vasos de papel, así como también las emisiones causadas por incineraciones o por enterrar los vasos de papel, excede el impacto de producir y desechar los vasos hechos de plástico de poliestireno.” (Naj, Amal Kumar. “Foam Cups Damage Environment Less Than Paper Cups, Study Says.” The Wall Street Journal. 1 de febrero de 1991. Vea también Hocking, Martin B. “Is Paper Better Than Plastic?” ConsumersÕ Research. Octubre 1991: 28-29; Hocking, Martin B. “Reusable and Disposable Cups: An Energy Based Evaluation.” 18 Environmental Management 6. 1994: 894; Franklin Associates, Ltd., Resource and Environmental Profile Analysis of Foam Polystyrene and Bleached Paperboard Containers. Junio1990: 4-1Ð4-29; Budiansky, Stephen. “Being Green Isn't Always What It Seems.” U.S. News and World Report. 26 de agosto de 1996: 42.)

Cuando usted compara el proceso de fabricación de un vaso de papel recubierto de plástico de polietileno (PE) de peso característico con fajilla/cover corrugada para bebidas calientes, éste requiere más del doble de energía para ser fabricado que un vaso de poliestireno expandible de peso promedio (Franklin Associates, Ltd. , Final Peer-Reviewed Report: Life Cycle Inventory of Polystyrene Foam, Bleached Paperboard, and Corrugated Paper Foodservice Products (Preparado por Polystyrene Packaging Council, Marzo 2006), Tabla 2-2, págs. 2-7.) Adicionalmente, cuando usted compara el proceso de fabricación de vasos para bebidas frías, un vaso de cartón recubierto de cera de peso representativo requiere aproximadamente 66% de más energía que la producción de un vaso de poliestireno de peso promedio. (Ibid. Tabla 2-3, pág. 2-8).

4. ¿Qué acerca de los asuntos relacionados al desecho y al relleno sanitario?

Comparados a otros materiales, el poliestireno compone un porcentaje pequeño del total de desperdicios de sólidos municipales, tanto generados así como desechados. De hecho, todo plástico de poliestireno en productos representa aproximadamente un por ciento de todos los productos generados, por peso, en desperdicios de sólidos municipales. De este total, el empaque de poliestireno para el servicio alimenticio es responsable de aproximadamente 0.4 por ciento, por peso, de todos los productos de poliestireno generados. Esta categoría incluye artículos tales como vasos, platos, tazones, bandejas, bandejas tipo almeja, bandejas para carnes, porta huevos de cartón, contenedores para yogurt y queso cottage, y cubiertos. También, los productos de poliestireno para el servicio alimenticio representan menos de un por ciento (0.6%) del desecho de desperdicios de sólidos municipales. (Franklin Associates, Ltd., Municipal Solid Waste in the United States 2008 Facts and Figures (Prepared for the U.S. Environmental Protection Agency, Noviembre 2009))

En adición, al ser comparado a un vaso de poliestireno de peso promedio para bebidas calientes, un vaso de cartón recubierto de polietileno plástico (PE) de peso promedio para bebidas calientes produce casi tres veces del total de desperdicio por peso (Franklin Associates, Ltd., Final Peer-Reviewed Report: Life Cycle Inventory of Polystyrene Foam, Bleached Paperboard, and Corrugated Paper Foodservice Products (Preparado por Polystyrene Packaging Council, Marzo 2006), Cuadro 2-10, págs. 2-23) y un vaso de cartón recubierto de plástico de polietileno (PE) de peso promedio para bebidas frías produce case dos y media veces del total de desperdicio por peso que un vaso de poliestireno de peso promedio para bebidas frías. (Ibid., Cuadro 2-11, págs. 2-24).

Aunque más cantidades de desperdicio sólido municipal (DSM) han sido reciclados y compuestos durante los últimos cuarenta años, la mayoría del DSM generado en los Estados Unidos todavía es despachado de manera segura en los rellenos sanitarios.

Al contrario de las creencias del público en general, los desperdicios no se biodegradan fácilmente en los rellenos sanitarios. Los rellenos sanitarios modernos de DSM no son como pilas de compostaje, cuyo objetivo es enterrar la basura de manera en que ésta pueda descomponerse rápidamente. Los rellenos sanitarios modernos de DSM están diseñados para impedir la biodegradación por medio de aislar el desperdicio del oxígeno, sol y agua – los cuales son todos requeridos para que la biodegradación pueda ocurrir.

Los rellenos sanitarios modernos son instalaciones de ingeniería bien diseñadas las cuales están reguladas bajo estrictas leyes estatales y federales para asegurar la protección de la salud humana y del medio ambiente. Debido a que la biodegradación puede inducir el escape del perjudicial gas metano o lixiviado, los cuales podrían contaminar el agua subterránea, en realidad es preferible poner productos no biodegradables en los rellenos sanitarios en vez de productos biodegradables.

Periódicos y otros desperdicios en un relleno sanitario después de 10 años.

Periódicos y otros desperdicios en un relleno sanitario después de 10 años.
Estudio por Riley N. Kinman, PhD, Programa del Departamento Civil e Ingeniería Medioambiental para el Manejo de Desperdicios Perjudiciales.

Para más información actual sobre los rellenos sanitarios, favor de visitar los siguientes sitios de web: 
La Agencia para la Protección del Medio Ambiente de E.U.A. – Rellenos Sanitarios 
(United States Environmental Protection Agency — Landfills)
 
NSWMA/WASTEC La Asociación de la Industria del Medio Ambiente – Rellenos Sanitarios de Desechos Municipales
(NSWMA/WASTEC The Environmental Industry Association — Municipal Solid Waste Landfills)
 
Como Funcionan las Cosas – Como funcionan los rellenos sanitarios 
(How Stuff Works — How Landfills Work)

EPIC - Retención en los Rellenos Sanitarios
(EPIC — Retention in Landfills)

5. ¿Qué es Reducción desde el Origen?

Poliestireno Separado del Desecho

Un número de opciones para el manejo de desperdicios está disponible. Una opción, llamada “reducción desde el origen”, significa que con el tiempo menos material es utilizado para fabricar el mismo producto. Este proceso también se le llama “lightweighting” o “downgauging”. De acuerdo a un reporte de Franklin Associates, los productos de empaque para el servicio alimenticio hechos de poliestireno redujeron desde su origen por aproximadamente 9 por ciento entre 1974 y 1994. Eso se traduce en 800,000 toneladas de poliestireno que se ha reducido desde el origen. En el fundamento de producto por producto, el efecto estimado de los cambios ha estado en el rango de 2 a 25 por ciento. (Franklin Associates, LTD., Waste Management and Reduction Trends in Polystyrene Industry, 1974 -1994 1996: 7.)

6. ¿Son biodegradables los productos de poliestireno expandible?

Hombre y niño con bolsa para almuerzo y productos de poliestireno expandible

En teoría, la biodegradación suena maravilloso. Muchas personas compran empaque hecho de papel para el servicio alimenticio porque creen que éste se biodegradará más rápido. A todos nos agrada pensar que los problemas de la basura y de los desperdicios sólidos pudieran ser resueltos al permitir materiales biodegradables, pero raramente son respuestas a preguntas complejas tan fácil y sencillo. De hecho, ingenieros diseñan rellenos sanitarios modernos para desalentar la biodegradación al remover el oxigeno, luz solar y agua.

Irónicamente, una característica beneficiosa del poliestireno expandible es que no se biodegrada significativamente. Según el Dr. William L. Rathje, un arqueólogo que trabaja en el Proyecto de Residuos (Garbage Project) de la Universidad de Arizona y líder de la autoridad de desechos sólidos, “El hecho de que el plástico no se biodegrada, lo cual se cita a menudo como uno de sus grandes defectos, en realidad puede que sea una de sus grandes virtudes.” Debido a que la biodegradación puede conducir a la liberación del perjudicial gas metano o lixiviado, cual puede contaminar el agua subterránea, es preferible poner en los rellenos sanitarios productos no biodegradables en lugar de productos biodegradables, aunque utilizar rellenos sanitarios sería obviamente el último recurso para los desechos. Para más información, ver: Rathje, William L., “Rubbish!” The Atlantic Monthly Diciembre 1989:103. Vea también: Rathje, William L. y Cullen Murphy, “Five Major Myths About Garbage, and Why TheyÕre Wrong,” Smithsonian Julio 1992: 5.

7. ¿Qué es Energía a Base de Desechos?

Quemar poliestireno expandible por medio de un proceso controlado llamado Energía a Base de Desechos, mejor conocido como “Waste-To-Energy” (Wte), es otra opción al manejo de desechos. El poliestireno expandible está compuesto de carbono e hidrógeno. Cuando éste es quemado en un incinerador moderno autorizado que es operado apropiadamente, el material genera un contenido de BTU alto. Más aún, sólo dióxido de carbono, agua y trazos de ceniza permanecen luego de la conservación de energía a base de desechos. (Vea por ejemplo: The Polystyrene Packaging Council,Polystyrene and Its Raw Material, Styrene: Manufacture and Use Enero 1996:30.)

8. ¿Se pueden reciclar los productos de poliestireno expandible?

Reciclaje es una opción. El poliestireno es un plástico termoformado, el cual puede ser reciclado por completo. Los productos de poliestireno expandible para el servicio alimenticio técnicamente son muy fáciles de reciclar y puedan ser reciclados como parte de una estrategia integrada del manejo del desperdicio sólido.

Aunque el desafío de reciclar el poliestireno expandible se encuentra en colectar eficientemente y económicamente material limpio y transportarlo al centro de reciclaje, en este momento, los productos de poliestireno expandible para el servicio alimenticio post-consumidor están siendo reciclados en lugares selectos en Norte América (ver al no. 9 abajo). No obstante, por la rentabilidad desfavorable asociada con el transporte y cuestiones de contaminación, los productos de poliestireno expandible para el servicio alimenticio post-consumidor no son reciclados ampliamente en los Estados Unidos ni en Canadá.

Es importante señalar, sin embargo, que ningún producto desechable para el servicio alimenticio (por ejemplo: plástico, cartón, otros) son reciclados de una manera significante por la misma rentabilidad desfavorable. En un contraste extremo, la realidad es que los productos de cartón de un sólo uso para el servicio alimenticio no son reciclados debido a que la mayoría de los productos de papel para el servicio alimenticio son hechos de múltiples materiales. La mayoría de estos productos están cubiertos con plástico de polietileno o con cera, los cuales permiten que se contenga de forma segura los alimentos y líquidos, pero esto los hace difícil y caro para ser reciclados. El hecho que los productos de cartón de un sólo uso para el servicio alimenticio no serán reciclados significa que éstos terminen en rellenos sanitarios o en incineradores, lo que va en contra de los esfuerzos para minimizar el desperdicio.

En adición, cuando se considera la capacidad para la biodegradación y el compostaje de estos productos, debido a su cubierta de plástico, los productos de cartón de un sólo uso para el servicio alimenticio son esencialmente no más degradables que los productos de poliestireno.

9. ¿Cuál es el estatus actual del reciclaje del poliestireno?

Mientras que reciclarlos es frecuentemente un reto debido a la economía desfavorable causado por los asuntos asociados a la transportación y a la contaminación, los productos de poliestireno de un sólo uso para el servicio alimenticio no solamente pueden ser reciclados, actualmente son los más reciclables de todos los materiales para el servicio alimenticio, ya sea plástico o papel, y pueden ser reciclados en lugares selectos en Norte América.

En los Estados Unidos, Los Ángeles, Torrance, Pasadena y Thousand Oaks, California, son algunas de las ciudades las cuales recolectan y reciclan productos de poliestireno de un sólo uso para el servicio alimenticio a través de su programa de recolección en banqueta residencial “Blue Box”.

En Canadá, los vasos y envases térmicos puedan ser y actualmente están siendo reciclados. De hecho, en Ontario, aproximadamente 90 municipios, los cuales representan más del 50 por ciento de todas las residencias en la provincia, tienen acceso a los programas de reciclaje “Blue Box” (por medio de ambos, recolección en banqueta residencial o recolección en estaciones) los cuales colectan vasos y envases térmicos post-consumidores. También, en diciembre de 2008 la ciudad de Toronto añadió los vasos y envases térmicos para alimentos al programa de la ciudad “Blue Box”.

Adicionalmente, Dart actualmente opera siete sitios de entrega de poliestireno expandible en nuestras plantas de fabricación en Norte América para cualquier persona que quiera reciclar productos de poliestireno expandible. En adición, tenemos centros de reciclaje en nuestras instalaciones de fabricación, con capacidad de reprocesar 12 millones de libras de poliestireno expandible al año (ver nuestra información sobre el reciclaje). Los Ingenieros de Dart inventaron un proceso moderno para lavado y secado de productos usados de poliestireno expandible para el servicio alimenticio. Estas siete plantas reciben poliestireno expandible de escuelas locales, recicladores en la comunidad, supermercados, hospitales, plantas de fabricación, cafeterías e individuos. Dart vende su poliestireno reciclado a fabricantes quienes lo reprocesan y convierten en productos útiles.

También en 1990, Dart estableció dos programas portátiles de reciclaje externos. El primer programa, CARE (Cups are Recyclable “Los Vasos Pueden Ser Reciclables”), le provee a los usuarios institucionales de alto volumen de productos de poliestireno expandible (y a municipalidades) con un método de reciclaje íntegro y eficiente. El cliente renta en las premisas un densificador para aplastar productos de poliestireno expandible para el servicio alimenticio post-consumidor (por ejemplo: vasos, platos, envases tipo almeja) en un cilindro para facilitar el almacenamiento y el transporte.

El segundo esfuerzo, Recycla-Pak, es un programa de reciclaje de Dart a menor escala para el servicio de bebidas. El programa permite a locales tales como cafeterías y delis a colectar y retornar vasos usados de poliestireno expandible en cajas Dart especialmente diseñadas para el Recyla-Pak, con envío pre-pagado. Los vasos son entonces reciclados en una instalación de Dart o en otra instalación de reciclaje de la industria.

Estos programas externos recibieron en 1992 de la Oficina de Desperdicios Sólidos de la EPA reconocimiento por medio de una carta, indicando, “Las iniciativas de Dart en promover el reciclaje de sus productos son precisamente el tipo de acciones que nos gustaría que fuera adoptada a través de las corporaciones de América”. Los programas de reciclaje de la compañía han sido galardonados con numerosos premios, incluyendo el premio Earth Effort Packaging Award de la Corporación McDonald, un premio de California Integrated Waste Management Board (Junta de Control de Desperdicios Integrados de California) y varios premios Florida Business Recycling Awards del Condado de Hillsborough, entre otros.

Si usted desea localizar información específica para verificar si existen centros de reciclaje de poliestireno en su comunidad, vea Información sobre el Reciclaje de Poliestireno Expandible de Dart o visite www.epspackaging.org (*Este sitio web sólo está disponible en el idioma inglés).